El impacto real de los blogs económicos en la investigación

Hace una década eran prácticamente inexistentes, lo recuerdo muy bien cuando intentaba escribir mi primer ensayo; en la red no encontraba nada interesante, algún paper perdido pirateado y poco más. En estos momentos es el lugar común para estudiantes de economía de todo el mundo. Desde que aparecieron blogs como Freakonomics, Marginal Revolution, Naked Capitalism, The Big Picture, todos ellos con más de 50.000 visitas mensuales y más de 15.000 suscriptores cada uno, y columnistas-blogueros en periódicos digitales de primer nivel como Paul Krugman en el New York Times o Tim Harford en el Financial Times, los estudiantes y los no estudiantes del entorno económico utilizan los blogs como lugares de lectura y aprendizaje sobre economía; cerca de medio millón de personas están leyendo y reflexionando sobre sus posts diariamente. Esta enorme mole de cabezas pensantes dan un feedback impresionante a los artículos publicados y si son innovadoras ayudan a compartirlas y explicarlas a otros, pero también aplastan por paliza las ideas que no funcionan.

Ventajas del blogging como instrumento de investigación

Los papers tradicionales revisados varias veces antes de ser publicados (peer-reviewed) tienen un valor que nadie pone en duda (aunque sean erróneos), sin embargo tienen muchas limitaciones a la hora de compartir las ideas que defienden. Son muy lentos, normalmente necesitan varios ser escritos, luego otros tantos meses para pasar el proceso de revisión hasta que finalmente son publicados. La mayoría del tiempo de cocción de un paper se pasa en la revisión o en la espera sobre la decisión de algún editor para publicarlo. Luego son un medio inapropiado para su debate; se trata de debates entre el autor y sus revisores, además no son públicos, y en aquellos debates que son públicos la participación está limitada a los actores mencionados –autor y revisor-  por lo que el impacto del trabajo y su debate es muy reducido.

Los blogs vienen a suplir estas carencias, se han configurado como un inigualable medio complementario a la investigación tradicional. Estas son las razones:

1) Se incrementa el número de lectores de las investigaciones económicas

2) Mueven la información muy rápido. Un post por muy largo que sea solo toma unas horas su redacción, la publicación es instantánea y es revisada públicamente después de haber sido escrita (no antes como en los papers).

3) Son un lugar de discusión y debate muy intenso, heterogéneo y se propaga con mucha rapidez por múltiples canales. Como expuse en esta entrada los comentarios están a la altura del post, pueden recibir cientos de comentarios de lectores anónimos con una formación muy alta en el asunto tratado.

4) No solo es un sitio de libre acceso para los lectores, es libre también para los autores, bastante fácil de usar y con una estética que suele resultar atractiva para su lectura.

5) Es un foro independiente (de las líneas editoriales) de intercambio riguroso de ideas. Existen numerosos casos de papers científicos que han sido un fraude y que los revisores no han podido detectar, que gracias a la insistencias de algunos blogueros han salido a la luz, como se señala en el blog Retraction Watch.

6) Pueden tratar temas que no son apropiados para los peer-reviewed papers tradicionales. El caso más palmario es la marginación de los departamentos de investigación y revistas económicas científicas de todo lo que no fuera economía neoclásica, tal como expongo detenidamente en mi libro todas las ramas de investigación económica no mainstream fueron marginadas y expulsadas del circuito a finales de los años 70 y tuvieron que realizar un éxodo lleno de dificultades a facultades politécnicas y lugares apartados en la oscuridad. La crisis actual ha reventado todo esto, aunque las universidades (al menos la española) siguen dando la misma mierda obsoleta. Os aconsejo leer este capítulo, os podeis descargar aquí.

Este es el caso de los académicos-blogueros que he nombrado al principio y muchos otros, que comenzaron a escribir sus propios blogs tras el desencadenamiento de la crisis financiera global en 2008, para intentar dar respuesta a los fallos de mercado y de la propia disciplina, tema que no pueden tratar en sus despachos pero si en su blog. Opiniones personales, debates abiertos, discusiones y poner en tela de juicio las decisiones de política económica y los que se daba por descontado en los libros de texto de economía. Los blogs están permitiendo el desarrollo de lo que no han dejado a un lado las instituciones en 70 años; la economía hay que repensarla y debe evolucionar.

En estos momentos el blogging es el punto central que explica cómo los economistas de vanguardia intercambian sus ideas. Muchos de ellos tienen blogs y los que no los tienen participan activamente en ellos leyendo, comentando y compartiendo los artículos. Y esta es la fuerza del blogging, no es la influencia determinante de un bloguero sino la comunidad que participa activamente. La cultura del blogging reside en compartir, poner a prueba, discutir, testear, exponer y propagar. Apertura y evolución.

En el circuito de papers necesitas tener los contactos correctos. El blogging económico viene a ser una versión 2.0 del sistema peer-reviewed paper; más abierto y democrático.

Impacto real de los blogs en el mundo académico

En 2012 un equipo de investigadores del Banco Mundial realizó un trabajo titulado “The impact of economics blogs para analizar dos puntos:

  1. Averiguar si los blogs ayudan a divulgar los resultados de las investigaciones (working papers y artículos de revistas especializadas) y si sus lectores están más informados.
  2. Averiguar si ofrecen un valor añadido a aquellos académicos que escriben en un blog al tener que defender públicamente lo que piensan mediante argumentos y si son positivos para sus instituciones.

Para la primera cuestión se basaron en las estadísticas sobre descargas y páginas vista de Research Papers in Economics (RePEc). Para la segunda utilizaron un método experimental basado en una encuesta a diferentes personas del mundo institucional sobre el funcionamiento de los blogs y luego, de forma aleatoria, eligieron a algunos de esos entrevistados y les animaron a leer nuevos blogs económicos.

Como hemos dicho en este y otro post, uno de los principales objetivos de un blog económico es ayudar a propagar las ideas económicas y la investigación entre economistas y un público mucho más amplio que es el lector medio no economista. El problema viene cuando queremos medir este impacto, es muy difícil tener una medición fidedigna y robusta sobre este impacto en la realidad. Los parámetros que utilizaron los investigadores son el número de descargas de un paper y el número de veces que ha sido visto el resumen (abstract), datos que sí se pueden saber y que en el caso de RePEc es pública y se actualiza todos los meses. Luego relacionaron los links directos de los blogs económicos más relevantes a los papers de RePEc y estudiaron su impacto. Desestimaron otro tipo de links por ser difíciles de medir.

RePEC es la mayor base de papers de economía en todo el mundo, contiene 1,4 millones de trabajos de investigación, 3.800 series de working papers, 1.800 revistas y periódicos especializados y 70.000 suscriptores via email. Todo ello procedente de 35.000 autores de 82 paises, con cerca de 30 millones de resúmenes vistos y más de 8 millones de descargas de papers. De libre acceso, gratuito y con estadísticas.

Usando métodos experimentales y no experimentales, los autores del estudio llegaron a resultados cuantitativos sobre el impacto positivo de los blogs en la propagación de las investigaciones. Mediante métricas robustas de datos abiertos y libres de sesgo comprobaron que un link de un blog popular aumenta significativamente el número de descargas y lecturas previas de papers de investigación. Su experimento consistió en lanzar un blog desde el propio Banco Mundial, para comprobar como afectaba al comportamiento, conocimiento y percepción del lector medio. Los resultados también fueron muy positivos para la institución, el trabajo de investigación y los propios autores.

Algunos resultados a la primera cuestión.

Un trabajo del economista Douglas Irwin sobre política fiscal publicado en NBER en 1997, había estado recibiendo una media al mes de 3,4 vistas de su resumen y 0,8 descargas (esto es lo habitual). Entonces vino un día el señor Paul Krugman y lo citó en su blog el 16 de febrero de 2010. Esto es lo que pasó:

Sacado del paper "The impact of economics blogs”
Sacado del paper «The impact of economics blogs”

Un grupo de economistas[1] publicaron un paper en 2006. En 2008 tenían una media mensual de 14,4 resúmenes vistos y 5,2 descargas. Entonces los economistas del blog Freakonomics hablaron del paper en su blog y esto fue lo que ocurrió:

Sacado del paper "The impact of economics blogs”
Sacado del paper «The impact of economics blogs”

Más de lo mismo (en este caso el economista bloguero Chris Blattman):

Sacado del paper "The impact of economics blogs”
Sacado del paper «The impact of economics blogs”

Como esto, cientos de ejemplos.

La muestra de los blogs. Buscaron en los 50 blogs de economía y finanzas más leídos los links a papers de investigación, a estos añadieron 12 blogs escritos por economistas académicos y otros 6 procedentes de los lectores a los que habían hecho la entrevista.

La muestra de los papers. Como he indicado seleccionaron RePEc porque es la más grande y es pública. Desestimaron los datos de NBER porque son privados. Los working papers de RePEc + NBER suponen el 16% de la totalidad de papers del planeta.

Los resultados de la prueba: una mención o discusión sobre algún paper en alguno de los blogs de economía más relevantes suponía una cantidad de descargas equivalente entre 4 meses y 2 años y una cantidad de lecturas del resumen equivalente entre 7 meses y 3 años. Todo ello en unos pocos días.

Un resultado relevante del estudio fue que los blogs más leidos eran los que menos porcentaje de clickeo tenían sobre los papers (lo que en la red se llama “tasa de conversión”). Esto se debe a que los blogs que aumentan su audiencia, estos lectores adicionales que ya no son del entorno académicos son menos propensos a leer un paper. La idea intuitiva se confirma con los datos estadísticos.

Experimento. Resultado a la segunda cuestión.

Desarrollaron una encuesta a potenciales grupos lectores de blogs de economía sobre desarrollo económico como tema.

Grupos que identificaron (casi todo de Estados Unidos):

1)      Estudiantes de doctorado

2)      Estudiantes de Master en Economía

3)      Staff de Innovations for Poverty Action (es una ONG)

4)      Becarios de la Overseas Development Institute

5)      Profesores asistentes de “Desarrollo económico”

6)      Individuos con el título de “Economistas” en el Banco Mundial

A la vez hicieron un experimento; montaron un blog dentro del Banco Mundial con el que fueron haciendo pruebas (entrevistas, peticiones, estadísticas del blog, etc) y testando como se comportaban los lectores y como afectaba a la percepción de la institución (los detalles en el paper). Comprobaron mediante diferentes métricas, que los lectores perciben posteriormente su trabajo como más interesante, la institución tiene una mejor percepción, los investigadores ganaron en reputación online (marca personal) y el lector medio ganó en conocimiento.

El único “pero “ que le saco a la investigación, como las pocas que se han hecho sobre este tema, es que trata exclusivamente blogs del mundo anglosajón y además lo centran básicamente en Estados Unidos. Sería muy interesante hacer este estudio sobre los blogs de habla hispana y su repercusión sobre la investigación, si bien es cierto que ni tenemos el mismo nivel de blogs ni tenemos el mismo nivel de investigación abierta.

SI te interesa este tema, he escrito un libro dedicado a ello (link).


[1] Landry, Craig, Andreas Lange, John List, Michael Price, and Nicholas Rupp, “Toward an understanding of the economics of charity: Evidence from a field experiment,” Quarterly Journal of Economics 121 (2006): 747-82.

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